更好和更时髦的教育系统,自闭症的遗传复杂性

本文由《人物》杂志供稿
 插画/程老湿  编辑/衷声 

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数百万学生注册了大量网络公开课(MOOC,详见MOOC自习教室),数百所大学提供了以
Web 网页为基础的多种形式的课程。大多数学生只需支付很少的费用甚至可以免费获取这些课程。那么支持在线教育运作的钱从哪来的呢?《高等教育纪事》(The
Chronicle of Higher Education)这张信息图示也许能让你一目了然。

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2012年10月,Time杂志发表名为《大学已死。大学永存!》的深度报道,探讨MOOC给现有大学带来的冲击。
“MOOC就像一口超越现实的深呼吸。绝望的父母祈祷应验,免费网上大学终于可以缓解学费重担。而对学校官员来说,变化带来的恐慌随处可见。哈佛大学和MIT花6000万美元成立非营利性的MOOC机构edX。明天将要发生什么?这很可能是非常有选择性的——实体大学将继续蓬勃发展,最棒的大学继续提供网上教育无法覆盖的服务,而中等的、昂贵的赢利大学将面临巨大的压力。”

当今社会自闭症越来越受到人们的关注。基于患病双胞胎和家系的研究证据表明,自闭症谱系障碍(Autism
Spectrum
Disorder,ASD)的发生确实具有遗传性\[1\]。因自闭症在家系中的再发风险高达12.9%-18.7%\[2\],研究者猜测,在一个有两名(或更多)患有自闭症的孩子的多发家系中,这些兄弟姐妹之间也许有相同的易感基因\[3\]

看不清?点击这里看大图。

TIME杂志毫不吝啬地把2012年称为“MOOC年”——Massive Open Online
Courses(大规模开放网络课程)。这场从硅谷、MIT发端的在线学习浪潮,理想是“将世界上最优质的教育资源,传播到地球最偏远的角落”。免费获得全球顶尖高校明星教师的课程,甚至取得学位,并非不可能。

到目前为止,通过微阵列(microarray)和外显子组测序(exome-sequencing)技术,人们已经明确了超过100个自闭症易感基因\[4\],但这些研究工作主要基于单发家系的情况,并专注于基因组中的蛋白质编码区。而非编码RNA和大型拷贝数变异区域等因素在自闭症发病中的作用,目前并不清楚\[5\]。因此,具有能够检测所有遗传信息和突变情况的全基因组测序(whole
genome sequencing,WGS)技术,就成为了通过基因组学研究自闭症的最优平台。

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2012年圣诞节,斯坦福大学计算机学教授吴恩达(Andrew
Ng)正在和父亲逛街,父亲忽然说:“到点了,我得回去做作业了!”于是把吴恩达一个人扔在了街上。他是去吴恩达创办的在线学习平台Coursera,完成杜克大学的“思维与推理”课程作业。

来自多伦多儿童医院应用基因组学、遗传学和基因组生物学研究中心等15个研究机构的斯蒂芬•
W• 舍雷尔(Stephen W
Scherer)等人,进行了有史以来最大规模的自闭症基因组学研究工作,并发现自闭症的遗传性比人们之前所认为的更为复杂:那些患有自闭症的兄弟姐妹,常常带有不同的自闭症相关基因。研究论文于今年1月26日,发表在《自然医学》(Nature
Medicine)上。

四大主力MOOC网站

Coursera
Coursera 是由斯坦福大学的计算机科学教授 Andrew Ng 和 Daphne Koller
联合创建的一个营利性的教育科技公司。目前已与62所大学合作开设课程。公司正在实验进行连结公司雇员和学生的收费终身服务,在实验的第一年就吸引了两千两百万美金的风投。

Khan Academy 
可汗学院是由孟加拉裔美国人,麻省理工学院及哈佛大学商学院毕业生Salman
Khan在2006年创立的一所非营利性教育机构。Salman
Khan原本是一名对冲基金分析师,他放弃了高薪的工作,制作了大量很短的教学视频,内容从胚胎干细胞到他所擅长的对冲基金和风险投资,引领了在线教育的潮流。

Udacity
Udacity是由斯坦福教授 Sebastian Thrun, David Stavens 和 Mike Sokolsky
注资的一个营利性私立教育组织,它的目标是实现民主教育。截止到2013年3月,
Udacity已经吸引了超过两千一百万美元的风投。

edX
为启动这个非营利性MOOC项目,哈佛和麻省理工提供了六千万美元的原始资金。目前学生只能获取哈佛大学、麻省理工大学和加州大学伯克利分校的课程,不过九所其他高校的课程很快就要上线了。

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